>>Malik J. Fernando

Malik J. Fernando | DILMAH TEA DIRECTOR

“El té de Ceilán ha sido la savia de Sri Lanka”

Para encontrar un guía de Sri Lanka buscamos en sus famosas plantaciones de té de Ceilán. Malik Fernando es un pionero del turismo del té. Ha creado Ceylan Tea Trails, una cadena de pequeños alojamientos de lujo en los históricos edificios de las plantaciones.

Texto: Guadalupe Rodríguez | Fotos: Kreativa Visual | Video: Kreativa Visual

¿Cómo fue para usted crecer en una familia dedicada al té? ¿Se planteó dedicarse a otra profesión?

Crecer en una familia que tiene té corriendo por sus venas ha sido, como mínimo, interesante. Mi padre Merril, que tiene 85 años, es el catador de té en activo más veterano del mundo, hasta donde yo conozco. Es la única profesión que he considerado seguir y espero que mis hijos también.

¿Qué importancia tiene la industria del té en Sri Lanka?

El té es algo único en Sri Lanka. Ha sido la savia de este país. Ha sido esencial en su desarrollo. Es la industria que creó verdadera riqueza, los bancos, las aseguradoras, los puertos marítimos para el transporte… Fue la primera hasta los últimos 15 o 20 años, cuando se han desarrollado otras industrias, principalmente la textil. Cuatro millones de personas dependen del té para su subsistencia, lo que supone el 20% de la población del país.

¿Por qué el té de la isla es tan apreciado?

Debido al clima. Los monzones del Sudoeste y del Noreste son los que conceden las importantes características al té. Como sucede con el vino, el ‘terroir’ marca el té: de una plantación a otra cambia dramáticamente el sabor y el estilo. ¿Por qué es tan único? Debido a su sabor singular, ácido y dulce. El té en otros países se caracteriza por su color, cuerpo o fuerza, pero el sabor único del té de Ceilán es muy difícil de imitar. Por eso es tan famoso. Lo seguimos llamando con el que fue el nombre del país hasta 1972, porque es así como se ha promocionado en todo el mundo desde los años 20.

El sabor y tipo de té que se produce en Sri Lanka varía según la altitud de la zona donde se produzca.

¿Cómo es el proceso de producción y manufactura del té?

Es un proceso muy artesanal. Utilizamos maquinaria de cien años de antigüedad pero, sobre todo, trabajo manual. Primero se recogen a mano las hojas de cada campo cada cinco o siete días, pero solo las últimas que han crecido en lo alto de la planta. Luego se elimina la humedad con aire caliente durante doce horas. Después, se enrollan para que comience su fermentación. El proceso termina secándolas hasta obtener la textura que todo el mundo conoce. Por último, se clasifica según el tamaño de las hojas y luego se empaqueta y envía a todo el mundo. En total, el proceso dura unas 20 horas.

Su empresa tiene un hotel en la plantación. ¿Existe un turismo del té?

El turismo de té es muy importante. Nosotros, con Ceylan Tea Trails, hemos sido pioneros. Abrimos las haciendas a turistas de todo el mundo que quieren conocer el ‘País del Té’, y alojarse en una plantación en lugar de en un hotel. Pueden conocer a la gente, aprender sobre el proceso del té, dar paseos en bici… es algo único. En 2004 reacondicionamos como alojamientos de lujo cuatro de los bungalows de dos plantas originales de la plantación británica. En 2016 inauguramos Dunkeld, un bungalow de los años 20, que hemos convertido en un hotel de lujo de 26 habitaciones. Pertenece a la prestigiosa cadena French Relais and Chateaux Asociation.

¿Qué lugares relacionados con la historia o la producción de té recomienda visitar?

Recomendaría explorar las cuatro zonas de Sri Lanka donde se produce té: la costa del sur; Ratnapura, famosa por sus piedras preciosas; las montañas del centro, donde está Tea Trails; y Nuwara Eliya, la zona de producción de mayor altura, a 1.200 metros de altitud. Alrededor de Colombo también existen varios salones de té muy de moda donde suelen ir los jóvenes. La subasta del té se celebra los martes y los miércoles. Es bastante espectacular, pero es necesario un permiso especial. También se pueden visitar las fábricas de té, como la de Dilmah. Probar el té en los salones y con la gastronomía de Sri Lanka, conocer su proceso de fabricación y dónde se cultiva son algunas de las experiencias relacionadas con el té que un turista puede disfrutar.

Calidad, frescura, autenticidad y ética son los principios de sigue Dilmah Tea en la producción y manufactura de té.

¿Es un país con una riqueza natural especialmente rica?

La naturaleza ha sido amable con nosotros. Lo importante es que el país no ha cambiado mucho y permanece inmaculado a la vez que acogedor. Diría que es un país muy bello, con tantas zonas de valor ecológico, desde el ‘País del Té’ a las playas de la costa este y las mejores, las playas tropicales del sur. En el centro están las ruinas de las antiguas ciudades y los parques nacionales donde encuentras leones, elefantes… Realmente estamos bendecidos por la naturaleza.

¿Cómo es la gente de Sri Lanka?

Los turistas están de acuerdo en que es un hermoso país, pero lo más importante es el carácter amistoso de la gente. Creo que es su característica más destacada.

¿Qué le recomendaría a un visitante de otro país que viene por primera vez?

Sri Lanka es como seis países en uno. La zona que habría que visitar primero es el Triángulo de la Cultura alrededor de Sigiriya y las ruinas de las antiguas ciudades. Después, el ‘País del Té’ y las playas del Sur. Estas tres zonas son obligadas. Si tienen más tiempo, las playas de la costa este.

¿Cómo es la gastronomía de Sri Lanka?

Nuestra cocina es muy picante, pero diferente de la India y no tan conocida. El plato más característico es el ‘pot sambola’, una receta muy especiada con coco, cúrcuma, canela y nuez moscada. También hay una gran variedad de panes (‘rotis’), crepes (‘appa’) y curries vegetales. Es una deliciosa sorpresa para las personas que nos visitan por primera vez.

¿Qué plato maridarías con una taza de té?

Para el clásico té de Ceilán elegiría un ‘kottu roti’, una mezcla de tortillas con vegetales, pollo y especias. Es un clásico de la comida callejera nocturna. La astringencia del té limpia el paladar en cada bocado. Es una combinación perfecta.

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