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El astroturismo, especialidad chilena

Tenemos el escenario perfecto para disfrutar del turismo astronómico en compañía. Millones de estrellas decoran el cielo del desierto de Atacama.
Un tercio de los telescopios del planeta se concentran en el norte de Chile. El país sudamericano concentrará casi el 70% de la capacidad de observación astronómica mundial cuando se instale el E-ELT (European Extremely Large Telescope). El motivo es que el mejor lugar del mundo para la observación del cosmos está en el desierto de Atacama. La razón son sus cielos, limpios y despejados durante más de 300 días al año. El clima seco del desierto ha convertido a Chile en un laboratorio natural para astrónomos de todo el mundo. Proyectos como el E-ELT, un innovador telescopio terrestre llamado a revolucionar el mundo de la astronomía, sitúan al país sudamericano a la vanguardia de esta ciencia.
Cerro Mamalluca es el primer observatorio de aficionados con fines turísticos de Chile.
Foto: Felipe Cantillana, Prochile, Fundación Imagen de Chile(FICH)

El ‘alma’ de la astronomía chilena

En San Pedro de Atacama está ALMA (alma, en castellano), una instalación internacional con más de 66 antenas de alta precisión ubicadas a 5.000 metros de altitud. Los fines de semana puede visitarse el campamento donde trabaja el personal de la estación, previa inscripción en su web.

Pero la observación de las estrellas no está reservada únicamente a los profesionales. Aficionados y viajeros levantan cada vez más la mirada al cielo estrellado. Ha nacido el astroturismo. Chile cuenta con observatorios enfocados principalmente al turismo. Muchos de los científicos abren también las puertas de sus laboratorios. Aunque suelen hacerlo únicamente durante el día.
En el observatorio Mamalluca, en el Valle de Elqui, organizan visitas todas las noches. Gracias a las explicaciones del guía, los astros parecen un poco más cercanos. La inmensidad de las galaxias, nebulosas y constelaciones empequeñecen a quienes los observan a través del telescopio donado por el Observatorio Interamericano Cerro Tololo. Es es uno de los centros más antiguos del hemisferio sur. En 2013 celebró su cincuenta aniversario.
El proyecto ALMA ha unido a socios de cuatro continentes.
Foto: Blas Tomic E., Fundación Imagen de Chile (FICH)

Buscando el mejor cielo

Antes de encontrar su casa definitiva en el Cerro Armazones, en Chile, un equipo estudió con detalle posibles lugares donde alojar el ambicioso proyecto E-ELT. Entre los candidatos se encontraban diversos cerros chilenos y argentinos, la isla de La Palma (España) y el rocoso paisaje de Aklim, en Marruecos.

Aunque ahora se haya convertido en el destino preferido de los astroturistas, el interés por los cielos en estas tierras se remonta a muchas generaciones atrás. Los pueblos indígenas basaban muchas de sus costumbres en lo que interpretaban de las estrellas y tenían su propio sistema para identificar las constelaciones. El Observatorio de Arqueoastronomía Andina Paniri Caur, en las afueras de la localidad de Chiu Chiu, basa sus explicaciones en ambas cosmovisiones, la de los atacameños y la moderna, para describir lo que se ve en el oscuro lienzo celestial. Utilizan cartas astrales andinas y un telescopio de 14” para realizar un viaje no solo espacial, también temporal y hasta místico.
El European Extremely Large Telescope (E-ELT) se situará en Cerro Armazones, a 3.060 metros de altura.
Foto: Observatorio Europeo Austral (ESO), Fundación Imagen de Chile (FICH)
Para los que, como los andinos, no necesiten más herramientas que sus ojos para disfrutar del manto celeste, existe la opción de acampar en el desierto, dormir en domos, o incluso al raso, en la zona de Vicuña, en el Valle de Elqui. Para los sibaritas, la mejor opción es el ‘glamping’, que tiene todas las ventajas de dormir al aire libre pero sin renunciar a ningún lujo. Para disfrutar junto a la fogata de una cena con quesos y vinos chilenos y el mejor de los techos: la Vía Láctea.

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